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PARAMO: CONSERVACIÓN DE ALTURA

Solo el PNN Los Nevados abastece agua a tres millones de personas. Protegerlo es de fundamental importancia

De repente, el bosque húmedo, verde y lleno de vida se acaba. Los árboles se adelgazan, y mi mirada se abre a una extensión dorada, infinita, casi surrealista, donde abundan los frailejones. Dejo la mochila y recupero el aliento. He llegado al páramo. Estamos en el Parque Nacional Natural Los Nevados, en la frontera entre los departamentos de Quindío y Tolima, en los Andes colombianos. Me acompañan Silvio y Silvia, biólogos. Él trabaja para el parque nacional y lleva cuarenta años recorriendo estas montañas. Ella trabaja para el municipio de Salento, el pueblo más cercano, una de las principales entradas al parque. Nos conocimos de camino al páramo donde realizarán estudios medioambientales, recopilarán datos y vigilarán el estado de conservación de este frágil ecosistema. Aquí nacen los manantiales que dan de beber a tres millones de personas en cuatro departamentos", me dice Silvia, mientras yo intento seguir su rápido paso, "proteger este páramo es de suma importancia, y la gente no lo sabe. La mayoría de la gente que vive aquí abajo, en Salento, nunca ha estado aquí arriba. Y el turismo crece, las tierras de pastoreo se expanden. Intentamos mantener todo bajo control, para asegurarnos de no cruzar el límite". La planta más representativa del páramo es sin duda el frailejón (Espeletia hartwegiana). Una de las pocas que se ha adaptado a las duras condiciones andinas. De lejos casi puede parecerse a una palmera, pero, curiosamente, forma parte de la misma familia que los girasoles. "La extrema importancia de esta planta", me explica Silvio, "radica en que es una recolectora de agua: por capilaridad capta la niebla y la transfiere al suelo. Sólo crece un centímetro al año. Aquí tenemos algunos ejemplares que superan los tres metros. Eso significa plantas que han vivido trescientos años, ¿no es impresionante?". Pasamos la noche en la finca La Playa, una cabaña rústica con unas pocas camas -se proporcionan tres mantas para protegerse del frío por la noche-, una cálida cocina con el fuego siempre encendido y la amable señora Luz, dispuesta a recibirle con un agua panela hirviente (bebida caliente a base de agua y panela, jugo de caña de azúcar solidificado). Alrededor, caballos y vacas pastan libremente. Todos los días, los pastores bajan con sus mulas para llevar leche y queso campesino fresco al pueblo. A la mañana siguiente, nos levantamos al alba y emprendemos el camino. La primera parada es con Enrique, que se autodenomina "el mayor conservacionista de Los Nevados". Tiene a su cargo un enorme terreno, conocido como "finca Japón", de cientos de kilómetros cuadrados que abarca todo el valle donde me encuentro. "Antes aquí criábamos vacas, hacíamos queso como todo el mundo. Ahora", me explica Enrique con orgullo, "esta tierra es una zona productora de aire y oxígeno, para el mundo". Seguimos por el sendero hasta llegar a la laguna de El Encanto. La niebla se disipa, dejando entrever las orillas de la fría lámina de agua. "Nueve, diez, once... ¿cuántos cuentas Giacomo?". Estamos observando algunos ejemplares de pato andino (Anas andium) que viven en esta laguna: aquí son una especie en peligro de extinción, su número disminuye cada año. Silvia observa algunos desperdicios, que recogemos y nos llevamos. Anota las coordenadas y los detalles del hallazgo. "Hasta hace unos años se podía acampar aquí, para pasar la noche cerca de la última parte del sendero que lleva a la cumbre del Nevado del Tolima. La naturaleza circundante sufría mucho. A veces venían grupos de decenas de personas que dejaban mucha basura. Afortunadamente, conseguimos que se prohibiera. Ahora, si alguien quiere pasar la noche, lo hace unos kilómetros más abajo, en una de las fincas que ofrecen alojamiento". Seguimos nuestro camino anotando observaciones, huellas de mulas donde no debería haberlas, otros desperdicios dejados por acampadas anteriores. Hasta llegar a la base del Nevado del Tolima, a 4860 metros de altitud. A partir de aquí es obligatorio llevar cuerdas, crampones y piolets para continuar. La altitud se hace sentir, sobre todo en los últimos doscientos metros de desnivel. El glaciar brilla, imponente, ante nuestros ojos. Un cartel nos indica que aquí, en el año 1990, estaba el límite de nieve. Nos encontramos con el cartel con el límite de 1950 cientos de metros más abajo. Hoy, los primeros hielos están siendo pisoteados a más de cinco mil metros de altura. Su estado es crítico, y se prevé que desaparezca por completo entre 2040 y 2050. El clima está cambiando, las temperaturas suben y el hielo se derrite. El límite del páramo también sube, se vuelve inhóspito para los frailejones. Y el equilibrio se rompe, el agua deja de almacenarse y 38 municipios se quedan sin agua. El paisaje cambia, la biodiversidad disminuye. Muchas especies desaparecen porque no tienen tiempo material para adaptarse al cambio brusco. Y así se pierde un valor inmenso. ¿Cuál es la solución? ¿Existe realmente una solución? ¿Cerrarla y protegerla a toda costa, anulando toda actividad humana? ¿Aceptar el hecho de que nada cambiará y que el glaciar está condenado a morir, así que más vale que lo veamos de cerca por última vez? ¿Conformarse con la idea de que dentro de poco la raza humana se extinguirá, y dentro de unos cientos de miles de años (nimiedades, desde una perspectiva geológica) todo volverá a estar en equilibrio? Todas opciones y perspectivas válidas... o casi. En muchas partes de América Latina, los pueblos indígenas cierran las puertas de sus territorios a cualquier foráneo, no aceptando ninguna visita ajena. Hay casos en los que el turismo sólo se puede hacer acompañado y por mucho dinero, convirtiéndolo en un turismo elitista, limitado, accesible sólo a un pequeño porcentaje del planeta. Nosotros, por supuesto, como europeos e italianos -a pesar de creernos del "primer mundo"- no tenemos nada que enseñar en materia de conservación. Basta ver el estado de las Dolomitas, por ejemplo, entre el turismo de masas y los remontes. Lo que hace falta - hablaba de esto con Silvia, en el páramo - quizá sea simplemente educación, concienciación, acercarse al territorio de forma consciente. Para nosotros, lo salvaje no es más que un recurso a explotar, a rentabilizar. Cavar, romper, construir, cultivar, formalizar, sectorializar, comprar, vender. Tan "civilizados" que estamos completamente desvinculados del mundo natural. No todos, por supuesto. Y no les culpo. Pero tenemos que hacer algo, cambiar. Un pequeño esfuerzo, un pequeño empujón. Se necesitaría tan poco. Pararse a mirar el musgo, por ejemplo. Pasear por el bosque con alguien que lo conozca de verdad, que te abra los ojos a los detalles, a las conexiones entre especies vegetales, a los secretos del ecosistema. De este modo, proteger la naturaleza se convertiría en un hecho ineludible, fácil, evidente. Giacomo

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